<html><head><style type="text/css"><!-- DIV {margin:0px;} --></style></head><body><div style="font-family:times new roman,new york,times,serif;font-size:12pt">This is an absolutely fascinating article. Forgive me if I get my facts wrong, since I've been a little out of touch with the theoretical aspect of Linguistics lately (I miss it, though!) while teaching ESOL. But I wonder how this fits with the principle that if a language has a phoneme with a more complex manner of articulation, it usually has a simpler version of the phoneme in the same place of articulation. For example, if a language has a voiced aspirated bilabial stop /bʰ

/, it will probably have an unaspirated bilabial stop /b/. In addition, I believe /p/, /t/, and /k/ are the most common phonemes among languages of the world. So the question is, how does Atkinson's view that the diversity of phonemes in languages has decreased fit with this well-established principle? I think it fits quite well, but I'm not entirely sure.<br><br>Jeremy Graves<br>Adjunct Lecturer<br>University of Florida<br>English Language Instittute<br><br><div style="font-family:times new roman, new york, times, serif;font-size:12pt"><br><div style="font-family:times new roman, new york, times, serif;font-size:12pt"><font face="Tahoma" size="2"><hr size="1"><b><span style="font-weight: bold;">From:</span></b> Harold Schiffman <haroldfs@gmail.com><br><b><span style="font-weight: bold;">To:</span></b> lp <lgpolicy-list@groups.sas.upenn.edu><br><b><span style="font-weight: bold;">Sent:</span></b> Thu, April 14, 2011 5:28:16 PM<br><b><span
 style="font-weight: bold;">Subject:</span></b> [lg policy] Languages Grew From a Seed in Africa, Study Says<br></font><br>

<h1 class="articleHeadline">Languages Grew From a Seed in Africa, Study Says</h1>
<h6 class="byline">By <a rel="nofollow" class="meta-per" title="More Articles by Nicholas Wade" target="_blank" href="http://topics.nytimes.com/top/reference/timestopics/people/w/nicholas_wade/index.html?inline=nyt-per">NICHOLAS 
WADE</a></h6><div id="articleToolsTop" class="articleTools"><div class="box"><div class="inset"><ul id="toolsList" class="toolsList wrap"><li style="width:168px;" id="shareMenu" class="closed last"><ul style="" id="shareList" class="hidden">
<li class="linkedin"><a rel="nofollow" style="">L</a></li><li class="digg"><a rel="nofollow" style="">Digg</a></li>
<li class="mixx"><br></li><li class="myspace"><a rel="nofollow" style="">MySpace</a></li><li class="permalink"><a rel="nofollow" style="">Permalink</a></li>
<li id="shareMenuAd">

<div id="Frame4A" class="articleToolsSponsor"><a rel="nofollow" target="_blank" href="http://www.nytimes.com/adx/bin/adx_click.html?type=goto&opzn&page=www.nytimes.com/yr/mo/day/science&pos=Frame4A&sn2=113f6237/87dccffd&sn1=d3d5864a/4c70ed21&camp=foxsearch2011_emailtools_1629900c_nyt5&ad=Tree_120x60&goto=http%3A%2F%2Fwww%2Efoxsearchlight%2Ecom%2Fthetreeoflife"><br>
</a> </div></div></div></div>
<div class="articleBody">
<p>A researcher analyzing the sounds in languages spoken around the world has 
detected an ancient signal that points to southern Africa as the place where 
modern human language originated. </p></div>
<div class="articleInline runaroundLeft">

<div style="" class="articleInline runaroundLeft">
<h6 class="sectionHeader flushBottom">Multimedia</h6></div>
<div class="articleInline runaroundLeft firstArticleInline">
<div class="story">
<div class="wideThumb"><a rel="nofollow"><img alt="" src="http://graphics8.nytimes.com/images/2011/04/15/science/15language_graphic/15language_graphic-thumbWide.jpg" border="0" height="126" width="190"> <span class="mediaOverlay graphic"></span> 
<h6><a rel="nofollow">Tracing 
the Origins of Language</a></h6>
</div></div><br><div class="articleBody">
<p>The finding fits well with the evidence from fossil skulls and DNA that 
modern humans originated in Africa. It also implies, though does not prove, that 
modern language originated only once, an issue of considerable controversy among 
linguists. </p>
<p>The detection of such an ancient signal in language is surprising.  Because 
words change so rapidly, many linguists think that languages cannot be traced 
very far back in time. The oldest language tree so far reconstructed, that of 
the Indo-European family, which includes English, goes back 9,000 years at most. 
<p>Quentin D. Atkinson, a biologist at the University of Auckland in New 
Zealand, has shattered this time barrier, if his claim is correct, by looking 
not at words but at phonemes — the consonants, vowels and tones that are the 
simplest elements of language.  He has found a simple but striking pattern in 
some 500 languages spoken throughout the world: a language area uses fewer 
phonemes the farther that early humans had to travel from Africa to reach it. 
<p>Some of the click-using languages of Africa have more than 100 phonemes, 
whereas Hawaiian, toward the far end of the human migration route out of Africa, 
has only 13. English has 45 phonemes. </p>
<p>This pattern of decreasing diversity with distance, similar to the 
well-established decrease in genetic diversity with distance from Africa, 
implies that the origin of modern human language is in the region of 
southwestern Africa, Dr. Atkinson says in <a rel="nofollow" title="Study abstract." target="_blank" href="http://www.sciencemag.org/content/332/6027/346.abstract">an article 
published on Thursday in the journal Science</a>. </p>
<p>Language is at least 50,000 years old, the date that modern humans dispersed 
from Africa, and some experts say it is at least 100,000 years old. Dr. 
Atkinson, if his work is correct, is picking up a distant echo from this far 
back in time.Linguists tend to dismiss any claims to have found traces of language older 
than 10,000 years, “but this paper comes closest to convincing me that this type 
of research is possible,” said Martin Haspelmath, a linguist at the Max Planck 
Institute for Evolutionary Anthropology in Leipzig, Germany. </p>
<p>Dr. Atkinson is one of several biologists who have started applying to 
historical linguistics the sophisticated statistical methods developed for 
constructing genetic trees based on DNA sequences.  These efforts have been 
regarded with suspicion by some linguists. In 2003 Dr. Atkinson and Russell 
Gray, another biologist at the University of Auckland, reconstructed the tree of 
Indo-European languages with a DNA tree-drawing method called Bayesian 
phylogeny. The tree indicated that Indo-European was much older than historical 
linguists had estimated and hence favored the theory that the language family 
had diversified with the spread of agriculture some 10,000 years ago, not with a 
military invasion by steppe people some 6,000 years ago, the idea favored by 
most historical linguists. </p>
<p>“We’re uneasy about mathematical modeling that we don’t understand juxtaposed 
to philological modeling that we do understand,” Brian D. Joseph, a linguist at 
<a rel="nofollow" class="meta-org" title="More articles about Ohio State University" target="_blank" href="http://topics.nytimes.com/top/reference/timestopics/organizations/o/ohio_state_university/index.html?inline=nyt-org">Ohio 
State University</a>, said about the Indo-European tree. But he thinks that 
linguists may be more willing to accept Dr. Atkinson’s new article because it 
does not conflict with any established area of linguistic scholarship.“I think 
we ought to take this seriously, although there are some who will dismiss it out 
of hand,” Dr. Joseph said. </p>
<p>Another linguist, Donald Ringe of the <a rel="nofollow" class="meta-org" title="More articles about University of Pennsylvania" target="_blank" href="http://topics.nytimes.com/top/reference/timestopics/organizations/u/university_of_pennsylvania/index.html?inline=nyt-org">University 
of Pennsylvania</a>, said, “It’s too early to tell if Atkinson’s idea is 
correct, but if so it’s one of the most interesting articles in historical 
linguistics that I’ve seen in a decade.” </p>
<p>Dr. Atkinson’s finding fits with other evidence about the origins of 
language. The bushmen of the Kalahari desert belong to one of the earliest 
branches of the genetic tree based on human mitochondrial DNA. Their languages 
belong to a family known as Khoisan and contain many click sounds, which seem to 
be a very ancient feature of language. And they live in southern Africa, which 
Dr. Atkinson’s calculations point to as the origin of language. But whether 
Khoisan is closest to some ancestral form of language “is not something my 
method can speak to,” Dr. Atkinson said. </p>
<p>His study was prompted by a recent finding that the number of phonemes in a 
language is related to the number of people who speak it. This gave him the idea 
that phoneme diversity would increase as a population grew but fall again when a 
small group split off and migrated away from the parent group. </p>
<p>Such a continual budding process, which is how the first modern humans 
expanded round the world, is known to produce what biologists call a serial 
founder effect. Each time a smaller group moves away, there is a dilution in its 
genetic diversity.  The reduction in phonemic diversity over increasing 
distances from Africa, as seen by Dr. Atkinson, parallels the reduction in 
genetic diversity already recorded by biologists. </p>
<p>For either kind of diversity dilution to occur, the population budding 
process must be rapid, or diversity will build up again. This implies the human 
expansion out of Africa was very rapid at each stage. The acquisition of modern 
language, or the technology it made possible, may have triggered the expansion, 
Dr. Atkinson said. </p>
<p>“What’s so remarkable about this work is that it shows language doesn’t 
change all that fast — it retains a signal of its ancestry over tens of 
thousands of years,” said Mark Pagel, a biologist at the University of Reading 
in England who advised Dr. Atkinson. </p>
<p>Dr. Pagel sees language as central to human expansion across the globe.“Language was our secret weapon, and as soon we got language we became a 
really dangerous species,” he said.In the wake of modern human expansion, archaic human species like the 
Neanderthals were wiped out and large species of game, fossil evidence shows, 
fell into extinction on every continent shortly after the arrival of modern 
humans. </p></div><span><a target="_blank" href="http://www.nytimes.com/2011/04/15/science/15language.html?_r=1&hp">http://www.nytimes.com/2011/04/15/science/15language.html?_r=1&hp</a></span><br><br>-- <br>=+=+=+=+=+=+=+=+=+=+=+=+=+=+=+=+<br>
<br> Harold F. Schiffman<br><br>Professor Emeritus of<br> Dravidian Linguistics and Culture<br>Dept. of South Asia Studies                    <br>University of Pennsylvania<br>Philadelphia, PA 19104-6305<br><br>Phone:  (215) 898-7475<br>
Fax:  (215) 573-2138                                     <br><br>Email:  <a rel="nofollow" ymailto="mailto:haroldfs@gmail.com" target="_blank" href="mailto:haroldfs@gmail.com">haroldfs@gmail.com</a><br><span><a target="_blank" href="http://ccat.sas.upenn.edu/%7Eharoldfs/">http://ccat.sas.upenn.edu/~haroldfs/</a>   </span><br>