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<span><h1 class="gmail-fs-headline gmail-speakable-headline">Should Schools Require Foreign Languages? Doubtful.</h1>

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                Art Carden

<span class="gmail-comma">, </span>

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        <span class="gmail-fs-text-s gmail-author-type">Contributor</span>

                <span class="gmail-contrib-tagline gmail-fs-text-xs gmail-fs-responsive-text">Using economics to understand the world.</span>
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                <small class="gmail-legal-disclaimer">Opinions expressed by Forbes Contributors are their own.</small>




                <span class="gmail-article-body gmail-fs-article gmail-fs-responsive-text">

<div><p class="gmail-p1">Some schools allow students to 
substitute classes in statistics, math, and computer programming courses
 for “foreign language” requirements. It’s a good policy, and it would 
be wise, I think, for schools around the country to adopt it or simply 
drop foreign language requirements altogether.</p> 
<p class="gmail-p1">Don’t get me wrong: languages are great, and I think our 
lives would be improved considerably if we all knew at least one 
additional language and could read classics like <i>Les Miserables</i>, <i>War and Peace</i>, and <i>Don Quixote</i> in their original languages.</p> 
<p class="gmail-p1">But alas, as the economist and education iconoclast <a href="http://bcaplan.com/" target="_blank" rel="nofollow">Bryan Caplan</a>
 has pointed out, Americans rarely read the classics even in 
translation. According to the Pew Research Center, about a quarter of 
American adults “<a href="http://www.pewresearch.org/fact-tank/2018/03/23/who-doesnt-read-books-in-america/" target="_blank" rel="nofollow">say they haven’t read a book in whole or in part in the past year, whether in print, electronic or audio form</a>.”</p> 
<p class="gmail-p1"></p> 
<div class="gmail-youtube-wrapper"> 
<p class="gmail-speakable-paragraph"></p> 
<p class="gmail-p1">The problem isn’t that people don’t read the classics in 
their original language or even that they don’t read the classics. It’s 
that they don’t read, <i>period</i>. There are undoubtedly lives that 
have been changed as people went from being uninterested in the life of 
the mind to enthusiastic readers after studying Russian and reading <i>The Brothers Karamzov</i>, but these are surely very few and very far between.</p> 
 <span></span></p><div id="gmail-article-0-inread"></div><p></p> 
<p class="gmail-p1">For the average American, studying foreign languages in 
school is a waste of time given all the other things she could be doing.
 For the marginal American who would be nudged into a Spanish class 
rather than art history or economics by just a little bit more subsidy, 
there is hardly anything to be gained by making that choice.</p> 
<p class="gmail-p1">“But it’s good for society.” I’m not so sure. For society 
writ large, it’s hard to see how we’re all made better off by just a bit
 more language study at the expense of other things people could be 
doing. In other words, I don’t think there are unrealized spillover 
benefits waiting to be picked up by nudging people into an extra 
semester or extra year of Spanish at the expense of the other things 
they could be doing.</p> 
<div class="gmail-vestpocket"></div> 
<p class="gmail-p1">Don’t get me wrong: my life would undoubtedly be much 
better if I knew more than the smattering of German I remember from High
 School. Then again, my life would also be better if I played piano, 
raced triathlons, or mastered the art of French cooking. Even equipped 
with this knowledge, I chose—and choose—to do other things.</p> 
<p class="gmail-p1">According to Thomas Sowell, “the first lesson of economics
 is scarcity: there is never enough of anything to fully satisfy all 
those who want it.” In other words, you can’t have it all. By choosing 
to do one thing, you’re choosing <i>not</i> to do another, and 
additional language study would have to come at the expense of something
 else—something else that people, facing the incentives and constraints 
they currently face, have deemed more important than a little more 
language learning.</p> 
<p class="gmail-p1">“But most Europeans are multilingual.” That’s true, but 
Europe has a lot of language groups clustered in a relatively small 
space. Paris is closer to Amsterdam than Birmingham is to New Orleans, 
and you don’t change languages between Birmingham and New Orleans.</p> 
<p class="gmail-p1">Here’s some additional perspective. This summer, my family
 is taking a cross-country road trip. On our first day of driving, I 
believe we’re driving from Birmingham to Columbia, Missouri. According 
to Google Maps it’ll be about a 9-hour drive through parts of Alabama, 
Tennessee, Kentucky, Illinois, and Missouri. It’s roughly the same 
driving time as the trip from Hamburg, Germany to Paris, but on a drive 
from Hamburg to Paris you would pass through four countries (Germany, 
Holland, Belgium, France) speaking three different languages (German, 
Dutch, and French).</p> 
<p class="gmail-p1">The average European isn’t that far from a place where 
people speak another language. Hence, it’s to their advantage to learn 
multiple languages. A student in Birmingham would have to travel about a
 thousand miles to get to the Mexican border, where she wouldn’t be 
surrounded by native English speakers. And even then, she would be 
surrounded by enough people who speak English that she’d be able to get 
around without a whole lot of trouble. Even then, the distance from San 
Antonio to McAllen, Texas is comparable to the distance between Berlin 
and Prague.</p> 
<p class="gmail-p1">Compared to all the other things she could be doing, 
studying a foreign language doesn’t give her a lot of bang for her buck.
 “The world would be a better place if all Americans knew a foreign 
language” is true, but it’s not the same thing as “it is therefore a 
good use of resources to require students to study foreign languages in 
school.” The second claim needs a solid argument for what we would give 
up and why.</p> 
<p class="gmail-p1">But back to Sowell: “The first lesson of politics is to 
disregard the first lesson of economics.” If you pretend that scarcity 
isn’t a constraint, it’s easy to imagine having more of something you 
think important just by wishing for it. Or voting for it. Policies that 
disregard scarcity are unlikely to be wise.</p> 
<p class="gmail-p1">One might respond that there are <i>benefits</i> to 
language study even if someone doesn’t obtain fluency. They’re right, 
but there are also costs— and most Americans have voted with their time 
and money for lots of things besides studying foreign languages. By what
 right, I wonder, do We Enlightened Few presume to tell them what to do?
 Even with the resources we’re spending on language instruction now, 
people aren’t really learning much, and “we should <i>make </i>them!” 
doesn’t strike me as a response to “people don’t value this particular 
course of study” that’s worthy of a free society that respects human 
dignity and the right to choose.</p> 
<p class="gmail-p1">Would the world be a better place if Americans knew more 
languages? It absolutely would be, but the world would be a better place
 with more of a lot of things (great music, great artwork) and less of a
 lot of other things (obesity, poverty). Bryan Caplan argues that people
 don’t retain a lot of what they study, and foreign languages are one of
 his main examples. In light of what we actually know about what people 
learn, retain, and use, the sad fact is that eliminating language 
requirements would almost certainly be a very good policy move.</p></div>

<span><div><p>Art Carden teaches economics at Samford University's Brock School of Business.</p></div></span>

<br clear="all"><br>-- <br><div class="gmail_signature" data-smartmail="gmail_signature">=+=+=+=+=+=+=+=+=+=+=+=+=+=+=+=+<br><br> Harold F. Schiffman<br><br>Professor Emeritus of <br> Dravidian Linguistics and Culture <br>Dept. of South Asia Studies                     <br>University of Pennsylvania<br>Philadelphia, PA 19104-6305<br><br>Phone:  (215) 898-7475<br>Fax:  (215) 573-2138                                      <br><br>Email:  <a href="mailto:haroldfs@gmail.com" target="_blank">haroldfs@gmail.com</a><br><a href="http://ccat.sas.upenn.edu/~haroldfs/" target="_blank">http://ccat.sas.upenn.edu/~haroldfs/</a>    <br><br>-------------------------------------------------</div>